¿Qué hizo que ‘Una breve historia del tiempo» de Stephen Hawking llegara a ser tan popular?

En 1982, Stephen W. Hawking decidió poner en forma de libro sus años de investigación pionera en física teórica. Su objetivo, dijo, era «explicar hasta dónde habíamos llegado en nuestra comprensión del universo» y cómo la humanidad podría estar cerca de encontrar una teoría unificada del cosmos.

No sería un trabajo técnico seco diseñado para expertos. Hawking quería lectores. Se puso en contacto con un agente literario y dijo que esperaba escribir «el tipo de libro que se vendería en las librerías de los aeropuertos», como recordó en el Wall Street Journal en 2013.

“Me dijo que no había ninguna posibilidad de eso”, dijo Hawking. “Podría venderse bien a académicos y estudiantes, pero un libro como ese no podría entrar en el territorio de los bestsellers”.

Varios años y muchas reescrituras después, «Una breve historia del tiempo» de Hawking desafió todas esas expectativas. La primera tirada se agotó en los Estados Unidos en cuestión de días, y pronto el relato de 200 páginas sobre el origen y el destino del universo salió volando de las estanterías de todo el mundo. Pasó 147 semanas en la lista de bestsellers del New York Times y 237 semanas en la lista de bestsellers del Times of London. Hasta la fecha, se han vendido más de 10 millones de copias y el libro se ha traducido a decenas de idiomas.

El número de personas que leen el libro de cabo a rabo sigue siendo una broma corriente, que incluso Hawking encontró graciosa. El número de personas que leyeron el libro y lo entendieron también es un tema de deba

Pero «Una breve historia del tiempo» lanzó a Hawking, quien murió el miércoles a los 76 años , a la cultura popular. Ya reconocido en el mundo académico por sus contribuciones a la cosmología, Hawking se convirtió en un ícono cultural y uno de los comunicadores científicos más famosos del mundo.

¿Qué fue exactamente lo que le dio a “Una breve historia del tiempo” un atractivo popular tan amplio? Es difícil precisar una sola cosa. Los agujeros negros, las supercuerdas y las inmersiones profundas en la naturaleza finita pero ilimitada del universo no son necesariamente una gran lectura de aviones. El propio Hawking luchó con la pregunta mucho después de la publicación del libro en 1988. «Es difícil para mí ser objetivo», escribió en el Wall Street Journal.

La forma en que Hawking desglosó conceptos complejos en física teórica, junto con su hábil uso del humor y la analogía, claramente ganó a muchos lectores que, de otro modo, se habrían sentido intimidados por ese material.

Tras su publicación, el New York Times describió el trabajo de Hawking como «un librito alegre y absolutamente claro» que compartía sus ideas sobre el universo «con todos los que saben leer».

«Su libro es un raro intercambio de confianza por parte de un científico con un coraje poco común, una visión deslumbrante y un sentido del humor travieso», decía la reseña. The Guardian ofreció un elogio similar años después, calificándolo de «sucinto, entretenido y brillantemente lúcido».

En Goodreads, la base de datos social de reseñas de libros, muchos usuarios le otorgan altas calificaciones por su lenguaje sencillo, ingenio y simplicidad general. Algunos dicen que el estilo de escritura de Hawking les hace sentir que aún pueden aprender, incluso si no comprenden todo.

«¿No es sorprendente que una persona pueda leer un libro como Una breve historia del tiempo de Stephen Hawking y salir sintiéndose más inteligente y más tonto que antes de empezar», escribió un usuario. Estaba «escrito teniendo en cuenta la accesibilidad, sabiendo muy bien que idiotas como yo no lo comprarían, leerían o recomendarían si fuera increíblemente denso».

Por supuesto, el libro también tiene sus escépticos. Entre ellos se encuentra Charles Krauthammer de The Washington Post , quien, después de leerlo dos veces, lo encontró «completamente incomprensible». (Krauthammer, por cierto, es un médico formado en Harvard).

Las decisiones editoriales de Hawking y su editor también parecen haber ayudado a atraer una amplia audiencia. Al escribir en el Journal, Hawking recordó cómo sus editores lo sometieron a una ronda tras otra de reescrituras, enviándole largas listas de objeciones y preguntas. También lo limitaron a una ecuación matemática , la famosa E = mc² de Albert Einstein, diciendo que cada fórmula adicional reduciría las ventas.

Un editor, Peter Guzzardi de Bantam Books, presionó a Hawking para que realizara numerosas reescrituras para que el libro fuera más comprensible para los no científicos, escribió Hawking en el Journal.

Guzzardi escribió en The Guardian el martes que el manuscrito original de Hawking tenía 100 páginas de material «extremadamente denso». Recordó cómo presionó a Hawking para que simplificara las cosas sin simplificarlas, con el objetivo de elaborar un trabajo que fuera «científicamente preciso sin ser impenetrable para el lector en general, alguien como yo».

«Mi principal contribución al libro», dijo Guzzardi, «fue seguir haciéndole preguntas a Stephen obstinadamente, sin rendirme hasta que entendiera lo que pretendía transmitir».

Hawking recordó en el Journal: “A veces pensé que el proceso nunca terminaría. Pero tenía razón: como resultado, es un libro mucho mejor «.

También se puede agradecer a Guzzardi por el título del libro. Hawking había propuesto originalmente «Del Big Bang a los agujeros negros: una breve historia del tiempo». Guzzardi lo cambió por el más conciso «Una breve historia del tiempo», que generó un sinfín de parodias y derivados, incluida «Una breve historia del tomillo».

«Fue un golpe de genialidad y debe haber contribuido al éxito del libro», escribió Hawking.

Otra decisión importante llegó durante la etapa de prueba. Hawking consideró recortar lo que se ha convertido en la cita más famosa del libro: que si la humanidad descubriera una teoría unificada del universo, «conoceríamos la mente de Dios». Si se hubiera omitido la línea, «las ventas podrían haberse reducido a la mitad», escribió Hawking, un ateo que se describe a sí mismo.

La lucha personal de Hawking con una enfermedad similar a la esclerosis lateral amiotrófica, o la enfermedad de Lou Gehrig, también puede haber creado una intriga que atrajo a los lectores. Su libro apenas toca la condición que lo dejó casi completamente paralizado durante la mayor parte de su vida, pero para algunos lectores el subtexto de “Una breve historia del tiempo” era una historia de interés humano sobre un genio que superó su discapacidad. Varias revisiones de la época tocan esto. Hawking dijo en el Journal que probablemente ayudó a las ventas, pero señaló que estaba incómodo con esa lectura.

Hawking y otros han bromeado durante mucho tiempo diciendo que muchas personas compraron su libro porque les hacía parecer inteligentes, pero nunca se molestaron en leerlo. “Estuvo de acuerdo en que el libro, ‘Breve historia del tiempo’, era probablemente el libro menos leído y más comprado de la historia”, dijo a NPR Leonard Mlodinow, físico del Instituto de Tecnología de California .

Hawking, conocido por su irónico sentido del humor y su disposición a aceptar una broma, dijo que estaba seguro de que esto era cierto para algunas personas. Pero estaba igualmente seguro de que una variedad de lectores se había metido hasta el final en su trabajo. Dijo que se sintió halagado al ver que The Independent una vez comparó su libro con el clásico de culto «Zen y el arte del mantenimiento de motocicletas».

“Espero que, al igual que el ‘Zen’, le dé a la gente la sensación de que no es necesario aislarlos de las grandes cuestiones intelectuales y filosóficas”, escribió en su comentario del Journal de 2013.

“Incluso ahora”, agregó, “recibo un montón de cartas todos los días, muchas de las cuales hacen preguntas o hacen comentarios detallados que indican que los escritores han leído el libro, incluso si no lo entienden todo”.

Fuente: The Wshington Post (Marzo 2018)

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