¿Qué son el compost y el compostaje? Una mirada desde el Conicet

COMPOST
Se entiende como tal, al producto resultante de la transformación biológica, mediante microorganismos, del material orgánico procedente de distintas fuentes tales como estiércol, residuos de cultivos, hojarasca de bosques y material leñoso, componentes orgánicos contenidos en los residuos sólidos urbanos (restos de la preparación de comidas, papeles, cartones, residuos de podas y jardín, flores muertas, entre otros) y lodos provenientes de plantas depuradoras de aguas residuales.

Por otro lado, restos de vidrio, vajilla, cerámica, metales, desechos de la construcción, envases de vidrio y plástico, láminas de polietileno, caucho, nylon y otras fibras sintéticas, pilas, baterías y otros productos peligrosos de uso en el hogar (envases de insecticidas, aerosoles, limpiamuebles, citando algunos de ellos), que también están presentes en los residuos sólidos urbanos, son materiales inertes y tóxicos, y por ende se transforman en contaminantes del producto final de la fermentación biológica o compost.

El vocablo compost proviene del latín «componere» que significa juntar. De aquí que el compost puede ser considerado como la agrupación de un conjunto de restos orgánicos que a través de un proceso de fermentación origina un producto inodoro y con alto contenido de humus.

Desde una mirada ambientalista, el compost posee un inestimable valor pues se trata de la recuperación de materia orgánica a partir de los desechos originados por la actividad humana, que sin ningún tratamiento contaminarían el entorno. El aporte de materia orgánica a los terrenos agrícolas puede hacerse entonces mediante la aplicación de compost.

El compost no es propiamente un abono, sino más bien un regenerador orgánico de los suelos, pero por analogía con los abonos químicos es reconocido usualmente como abono orgánico. Es sabido que la materia orgánica es necesaria para el desarrollo y mantenimiento de la vida bacteriana, puesto que sin ésta las plantas no pueden asimilar los elementos minerales, ni retener la humedad, ni lograr un crecimiento óptimo.

Como resultado de la observación profunda de la naturaleza, en la que toda sustancia que salía de la tierra volvía a ella en forma de excrementos, hojas y cadáveres cerrándose el ciclo con la acción de un gran número de animales descomponedores y microorganismos que degradaban dichas sustancias manteniendo la fertilidad del suelo; desde la antigüedad los agricultores separaban (y aún separan), los desechos agrícolas para transformarlos en abonos orgánicos, buscando mantener la fertilidad de las tierras mediante el uso de esos compuestos en sus prácticas agrícolas, respetando así los ciclos naturales.

Compostar los residuos orgánicos no es más que imitar la descomposición natural que ocurre en el suelo de un bosque por el cual se produce humus, con la diferencia de que se realiza en forma acelerada, dirigida e intensiva.

La agricultura moderna presenta una mayor demanda de productos orgánicos para aumentar la rentabilidad de los cultivos, con el fin de realizar las enmiendas orgánicas y aumentar los tenores nutritivos del suelo.

La tendencia actual en la búsqueda de nuevas fuentes orgánicas es la de recurrir a los residuos sólidos urbanos, cuyas fracciones orgánicas oscilan entre un 30 al 70% en peso de las basuras y a residuos generados por las estaciones depuradoras de aguas residuales, consistente en grandes cantidades de sustancias sólidas en forma de lodos con altos tenores orgánicos y de nutrientes agrícolas.

El compost producido debe ajustarse a normas. Se menciona aquí a modo de ejemplo, la normativa española sobre productos fertilizantes y afines, donde se distinguen diferentes abonos para usos agrícolas y en la que el compost es considerado dentro de la categoría de los orgánicos:

Compostaje:

Se entiende como tal al proceso de descomposición de la materia orgánica proveniente de materiales que la contienen, por medio de una gran variedad de microorganismos en un medio húmedo y aireado para dar en su etapa final un material rico en humus, muy utilizado en el mejoramiento o enmienda orgánica de suelos empobrecidos y agotados.

El material de desecho o residuo que constituye la materia prima del proceso de compostaje, contiene generalmente diferentes tipos de microorganismos idóneos para realizar el proceso, comenzando el mismo cuando el nivel de oxígeno, la humedad y el contenido de alimentos es el adecuado para el crecimiento y reproducción de la población microbiana encargada de la descomposición. Los requerimientos de alimentos normalmente son suministrados por este material de desecho que se destina a compostaje.

Compostaje en casa

Así, la materia orgánica se va biodegradando por un lado en compuestos solubles o gaseosos tales como CO2 (dióxido de carbono), NH3(amoníaco), NO3- (nitrato); PO4-3(fosfato); SO4=3D (sulfato) (mineralización) y por otro se va transformando en elementos húmicos, que son bastante estables y resistentes a los microorganismos (humificación).

El humus es el responsable de mejorar las propiedades físicas del suelo, proporcionar estabilidad a los agregados del mismo, mejorar la porosidad, incrementar su capacidad de retención del agua, mejorar las propiedades químicas y biológicas, constituirse en fuente de elementos minerales paralas plantas y contribuir así al crecimiento de vegetales y raíces.

Existen varios procesos para llevar acabo la transformación de los residuos en compost: que van desde los tratamientos diseñados y construidos en casa, colocando los residuos en hileras con volteo manual para aporte de oxígeno y en pilas estáticas aireadas mecánicamente, hasta los procesos llevados a cabo en biorreactores que utilizan diseños y equipos patentados.

Básicamente dichos procesos incluyen tres etapas:

pretratamiento de los residuos (incluyendo separación de materiales inertes y/o tóxicos no compostables);
descomposición biológica del material compostable;
maduración, preparación y distribución del compost producido
Sucintamente, los requerimientos principales para el desarrollo del proceso de compostaje son: temperatura, humedad, oxígeno, relación Carbono/Nitrógeno, entre otros.

Autora: María Rosa Reta

Bibliografía:

  • Del Val, Alfonso. 1997. El Libro del Reciclaje. Madrid.
  • Dalzell, H.W. y otros. 1991. Manejo del suelo: producción y uso del composte en ambientes tropicales y subtropicales. Organización de las Nacionales Unidas para la Agricultura y la Alimentación. Boletín de Suelos de la FAO, N° 56.
  • Tchobanoglous,G.;Theisen,H.; Vigil, S. Gestión Integral de Residuos Sólidos. Mc Graw Hill/Interamericana de España. S.A. España. 1994.
  • Cuadros García, S. Tratamiento de los residuos sólidos urbanos por procesos de fermentación aerobia y anaerobia. CIEMAT. Madrid. 1995.

Fuente: Conicet Mendoza

¿Qué es el Conicet?

El Consejo Nacional de Investigaciones Científicas y Técnicas es el principal organismo dedicado a la promoción de la ciencia y la tecnología en Argentina, dependiente del Ministerio de Ciencia, Tecnología e Innovación de la Nación.

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